A máquina usaria um “alfabeto de pensamentos humanos” e regras para combiná-los.

Por Oscar Schwartz

Atenção: Esta é a parte dois de uma série de seis partes sobre a história do processamento de linguagem natural, traduzido e adaptado pelo editor do blog Esclarecimento Filosófico. 

Em 1666, o polímata alemão Gottfried Wilhelm Leibniz publicou uma dissertação enigmática intitulada On the Combinatorial Art. Com apenas 20 anos, mas já pensador ambicioso, Leibniz esboçou uma teoria para automatizar a produção de conhecimento por meio da combinação de símbolos baseada em regras.

O argumento central de Leibniz era que todos os pensamentos humanos, por mais complexos que sejam, são combinações de conceitos básicos e fundamentais, da mesma maneira que sentenças são combinações de palavras e combinações de palavras e letras. Ele acreditava que, se conseguisse encontrar uma maneira de representar simbolicamente esses conceitos fundamentais e desenvolver um método pelo qual combiná-los logicamente, ele seria capaz de gerar novos pensamentos sob demanda.

A idéia surgiu em Leibniz através do estudo de Ramon Llull, um místico maiorquino do século XIII que se dedicou a criar um sistema de raciocínio teológico que provasse a “verdade universal” do cristianismo para os não-crentes.

O próprio Llull foi inspirado pela combinatória de cartas dos cabalistas judeus (mais detalhe na parte um, em inglês, desta série), que eles costumavam produzir textos generativos que supostamente revelavam sabedoria profética. Levando a idéia um passo adiante, Llull inventou o que chamou de volvelle, um mecanismo de papel circular com círculos concêntricos cada vez mais pequenos nos quais estavam escritos símbolos representando os atributos de Deus. Llull acreditava que, girando o volvelle de várias maneiras, trazendo os símbolos para novas combinações entre si, ele poderia revelar todos os aspectos de sua divindade.

Leibniz ficou muito impressionado com a máquina de papel de Llull e embarcou em um projeto para criar seu próprio método de geração de idéias por meio de combinação simbólica. Ele queria usar sua máquina não para o debate teológico, mas para o raciocínio filosófico. Ele propôs que esse sistema exigiria três coisas: um “alfabeto de pensamentos humanos”; uma lista de regras lógicas para sua combinação e recombinação válidas; e um mecanismo que poderia executar as operações lógicas nos símbolos com rapidez e precisão – uma atualização totalmente mecanizada do volume de papel de Llull.

Ele imaginou que essa máquina, que ele chamou de “o grande instrumento da razão“, seria capaz de responder a todas as perguntas e resolver todo o debate intelectual. “Quando há disputas entre pessoas“, ele escreveu, “podemos simplesmente dizer: ‘Vamos calcular’ e, sem mais delongas, ver quem está certo“.

“Quando há disputas entre pessoas, podemos simplesmente dizer: ‘Vamos calcular’, e sem mais delongas, ver quem está certo.”
– Gotfried Wilhelm Leibniz, polímata

A noção de um mecanismo que produziu pensamento racional encapsulou o espírito dos tempos de Leibniz. Outros pensadores do Iluminismo, como René Descartes, acreditavam que havia uma “verdade universal” que poderia ser acessada apenas pela razão, e que todos os fenômenos eram totalmente explicáveis ​​se os princípios subjacentes fossem entendidos. O mesmo, Leibniz pensou, se aplicava à própria linguagem e cognição.

Mas muitos outros viam essa doutrina da razão pura como profundamente falha, e achavam que ela significava uma nova era de sofismas professados ​​do alto. Um desses críticos foi o autor e satirista Jonathan Swift, que mirou na máquina de calcular o pensamento de Leibniz em seu livro de 1726, As Viagens de Gulliver. Em uma cena, Gulliver visita a Grand Academy of Lagado, onde encontra um mecanismo estranho chamado “o motor”. A máquina possui uma grande estrutura de madeira com uma grade de fios; nos fios há pequenos cubos de madeira com símbolos escritos em cada lado.

Os alunos da Grand Academy of Lagado manipulavam a manivela na lateral da máquina, fazendo com que os cubos de madeira girem e girem, trazendo os símbolos para novas combinações. Um escriba então anota a saída da máquina e a entrega ao professor presidente. Por esse processo, afirma o professor, ele e seus alunos podem “escrever livros de filosofia, poesia, política, leis, matemática e teologia, sem a menor assistência de gênio ou estudo“.

O ponto de Swift era que a linguagem não é um sistema formal que representa o pensamento humano, mas uma forma de expressão confusa e ambígua.

Essa cena, com sua geração de linguagem pré-digital, foi a paródia de Swift da geração de pensamento de Leibniz por meio da combinatória simbólica – e, mais amplamente, um argumento contra a primazia da ciência. Assim como nas outras tentativas da Academy of Lagado de contribuir para o desenvolvimento de seu país por meio de pesquisas – como tentar transformar a excreção humana em comida – Gulliver vê o motor como um experimento inútil.

O argumento de Swift era que a linguagem não é um sistema formal que representa o pensamento humano, como Leibniz propôs, mas uma forma de expressão confusa e ambígua que só faz sentido em relação ao contexto em que é usada. Ter uma máquina para gerar linguagem requer mais do que ter o conjunto certo de regras e a máquina certa, argumentou Swift – exige a capacidade de entender o significado das palavras, algo que nem o mecanismo de Lagado nem o “instrumento da razão” de Leibniz poderiam fazer.

No final, Leibniz nunca construiu sua máquina geradora de idéias. De fato, ele abandonou completamente o estudo da combinatória de Llull e, mais tarde na vida, viu a busca pela mecanização da linguagem como imatura. Mas a ideia de usar dispositivos mecânicos para executar funções lógicas permaneceu com ele, inspirando a construção de seu ‘contador de passos’, uma calculadora mecânica construída em 1673.

Mas como os cientistas de dados de hoje desenvolvem algoritmos cada vez melhores para o processamento de linguagem natural, eles estão tendo debates que ecoam as idéias de Leibniz e Swift: Mesmo que você possa criar um sistema formal para gerar uma linguagem que pareça humana, você pode dar-lhe a capacidade para entender o que está dizendo?

Esta é a segunda parte de uma série de seis partes sobre a história do processamento de linguagem natural.

Fonte original: https://spectrum.ieee.org/tech-talk/robotics/artificial-intelligence/in-the-17th-century-leibniz-dreamed-of-a-machine-that-could-calculate-ideas

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